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Extinction en masse causée par l'érosion de la couche d'ozone est une réalité, selon études.

Extinction en masse causée par l’érosion de la couche d’ozone est une réalité, selon études.

Extinction en masse causée par l’érosion de la couche d’ozone est une réalité, selon études.

Des chercheurs de l’Université de Southampton ont montré qu’un événement d’extinction il y a 360 millions d’années, qui a tué une grande partie de la vie aquatique des plantes et des eaux douces de la Terre, a été causé par une brève dégradation de la couche d’ozone qui protège la Terre contre les rayonnements ultraviolets (UV) dommageables. .

Il s’agit d’un mécanisme d’extinction récemment découvert qui a de profondes implications pour notre monde en réchauffement aujourd’hui.

Il y a eu un certain nombre d’extinctions massives dans le passé géologique. Un seul a été causé par un astéroïde frappant la Terre, il y a 66 millions d’années, lorsque les dinosaures ont disparu.

Trois des autres, dont la fin du Grand Permien, il y a 252 millions d’années, ont été causées par d’énormes éruptions volcaniques à l’échelle continentale qui ont déstabilisé les atmosphères et les océans de la Terre.

Maintenant, les scientifiques ont trouvé des preuves montrant que des niveaux élevés de rayonnement UV ont effondré les écosystèmes forestiers et tué de nombreuses espèces de poissons et de tétrapodes (nos quatre ancêtres à membres) à la fin de la période géologique du Dévonien, il y a 359 millions d’années.

Cette explosion dommageable de rayonnement UV s’est produite dans le cadre de l’un des cycles climatiques de la Terre, plutôt que d’être causée par une énorme éruption volcanique.

L’effondrement de l’ozone s’est produit alors que le climat se réchauffait rapidement après une période glaciaire intense et les chercheurs suggèrent que la Terre aujourd’hui pourrait atteindre des températures comparables, ce qui pourrait déclencher un événement similaire.

Leurs résultats sont publiés dans la revue Science Advances.

L’équipe a recueilli des échantillons de roche lors d’expéditions dans les régions montagneuses polaires de l’est du Groenland, qui formaient autrefois un immense lit de lac antique à l’intérieur aride du vieux continent de grès rouge, composé d’Europe et d’Amérique du Nord.

Ce lac était situé dans l’hémisphère sud de la Terre et aurait été de nature similaire au lac Tchad moderne au bord du désert du Sahara.

D’autres roches ont été collectées dans les Andes au-dessus du lac Titicaca en Bolivie. Ces échantillons sud-américains provenaient du continent sud du Gondwana, qui était plus proche du pôle sud du Dévonien. Ils détenaient des indices sur ce qui se passait au bord de la calotte glaciaire du Dévonien en fusion, permettant une comparaison entre l’événement d’extinction près du pôle et près de l’équateur.

De retour au laboratoire, les roches ont été dissoutes dans de l’acide fluorhydrique, libérant des spores végétales microscopiques (comme le pollen, mais des plantes semblables à des fougères qui n’avaient ni graines ni fleurs) qui étaient restées préservées pendant des centaines de millions d’années.

Lors d’un examen microscopique, les scientifiques ont découvert que de nombreuses spores avaient bizarrement formé des épines à leur surface – une réponse aux rayons UV endommageant leur ADN.

Extinction en masse causée par l'érosion de la couche d'ozone est une réalité, selon études.
Normal and malformed spores from East Greenland_Credit_John Marshall

De plus, de nombreuses spores avaient des parois pigmentées sombres, considérées comme une sorte de «bronzage» protecteur, en raison de l’augmentation et de la détérioration des niveaux d’UV.

Les scientifiques ont conclu que, pendant une période de réchauffement climatique rapide, la couche d’ozone s’est effondrée pendant une courte période, exposant la vie sur Terre à des niveaux nocifs de rayonnement UV et déclenchant un événement d’extinction de masse sur terre et en eau peu profonde à la frontière Dévonien-Carbonifère .

Après la fonte des calottes glaciaires, le climat était très chaud, avec l’augmentation de la chaleur au-dessus des continents poussant des produits chimiques destructeurs d’ozone générés plus naturellement dans la haute atmosphère. Cela a laissé passer des niveaux élevés de rayonnement UV-B pendant plusieurs milliers d’années.

Le chercheur principal, le professeur John Marshall, de l’École des sciences océaniques et terrestres de l’Université de Southampton, qui est un explorateur National Geographic, commente:

“Notre bouclier d’ozone a disparu pendant une courte période dans cette période ancienne, coïncidant avec un réchauffement bref et rapide de la Terre. Notre couche d’ozone est naturellement dans un état de flux – constamment créé et perdu – et nous avons montré que cela s’est produit par le passé également, sans catalyseur tel qu’une éruption volcanique à l’échelle continentale. “

Pendant l’extinction, les plantes ont survécu de manière sélective, mais ont été énormément perturbées lorsque l’écosystème forestier s’est effondré. Le groupe dominant de poissons blindés a disparu. Ceux qui ont survécu – requins et poissons osseux – restent à ce jour le poisson dominant dans nos écosystèmes.

Ces extinctions sont venues à un moment clé pour l’évolution de nos propres ancêtres, les tétrapodes. Ces premiers tétrapodes sont des poissons qui ont évolué pour avoir des membres plutôt que des nageoires, mais qui vivaient encore principalement dans l’eau.

Leurs membres possédaient de nombreux doigts et orteils. L’extinction a réinitialisé la direction de leur évolution, les survivants post-extinction étant terrestres et le nombre de doigts et d’orteils réduit à cinq.

Le professeur Marshall affirme que les découvertes de son équipe ont des implications surprenantes pour la vie sur Terre aujourd’hui: “Les estimations actuelles suggèrent que nous atteindrons des températures mondiales similaires à celles d’il y a 360 millions d’années, avec la possibilité qu’un effondrement similaire de la couche d’ozone puisse se reproduire, exposant la surface et la vie marine peu profonde à des radiations mortelles. Cela nous ferait passer de l’état actuel du changement climatique à une urgence climatique.

Les endroits éloignés visités dans l’Est du Groenland sont très difficiles d’accès, les déplacements impliquant des avions légers pouvant atterrir directement dans la toundra. Le transport dans le vaste domaine était assuré par des canots pneumatiques équipés de moteurs hors-bord, qui devaient tous tenir dans le petit avion.

Toute la logistique sur le terrain a été organisée par CASP, un organisme de bienfaisance indépendant basé à Cambridge, spécialisé dans le travail géologique à distance sur le terrain. Mike Curtis, directeur général de CASP, a déclaré:

Nous avons l’habitude d’aider des géologues de recherche tels que John Marshall et ses collègues à accéder à des zones de champ éloignées et nous sommes particulièrement heureux que leurs recherches se soient avérées avoir des implications potentiellement aussi profondes.”

Ces études nous montrent les résultats catastrophiques du réchauffement climatique par des événements qui se sont déroulés dans le passé. Même si la Planète a plusieurs cycles et se régénère même après l’extinction de certaines espèces, nous devons être conscients que le réchauffement climatique actuel, causé en grande partie par l’intervention humaine, ne nous bénéficie en aucun cas.

Protégeons les espèces de notre Planète, y compris la notre, car quand nous ne serons plus là, la planète continuera son cycle et se regenéra.

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Tatiana

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